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El programa que trajo cientos de startups mexicanas a Silicon Valley pierde peso

18 may 2016

Univisión. Estados Unidos.

TechBA recibe millones de dólares del gobierno mexicano, pero tiene pocos éxitos que mostrar. Emprendedores y ex directivos dicen que perdió relevancia.

SAN JOSÉ, California — La fiebre de las startups digitales en Silicon Valley no está aquí.

Ese fervor que llena los grandes salones de mesas planas con computadoras de dos pantallas y jóvenes programadores que toman Red Bull y café de filtro de Philz se siente en las oficinas de las gigantes tecnológicas en Palo Alto o Mountain View y en los espacios compartidos de trabajo del barrio SoMa en San Francisco. Pero no es la primera impresión que deja la oficina silenciosa de TechBA Silicon Valley, en un parque de empresas alejado del centro de San José.

El pasillo alfombrado enmudece los pasos camino a la suite 230. Allí, una puerta marrón doble con una placa dorada anuncia la oficina de TechBA, que desde 2005 fue el primer programa en traer emprendedores mexicanos al Valle y que en los últimos seis años recibió al menos 380 millones de pesos (unos 28 millones de dólares) del gobierno mexicano.

Del otro lado de la puerta, el silencio continúa.

Tres sillas y una planta decoran el lugar. Cuatro cubículos grises ocupan en fila el lado izquierdo de la oficina, sus escritorios desnudos, sus cables de internet sueltos. Enfrente, dos puertas cerradas muestran los logos de compañías de emprendedores mexicanos. Siguiendo el pasillo, están las oficinas de los dos empleados del lugar.

Uno de los logos en las puertas es de Infolink, que da servicios de call center a empresas estadounidenses desde Ciudad Juárez. Pero la puerta pocas veces ve pasar a alguien.

“Estuve esta semana para saludar y ver si estaba mi escritorio ahí”, dice Antonio López, uno de los fundadores de Infolink. López lleva más de 25 años en Silicon Valley: fue ejecutivo de jerarquía en la gigante Hewlett Packard cuando era “como el Google de ahora”, luego se convirtió en emprendedor y en inversionista ángel en startups. Conoce bien el movimiento de mexicanos que llegan aquí para intentar hacer crecer a sus empresas.

TechBA (Technology Business Accelerator) fue importante para esa comunidad de emprendedores, porque fue la primera institución que los ayudaba a aterrizar en Silicon Valley para buscar clientes, inversiones y contactos. Era la única estación de paso y oficina temporal para quienes querían llegar aquí a entender cómo crear una empresa digital que pudiera crecer rápido y revolucionar una industria. Algunos emprendedores venían por unos días, otros por varias semanas.

La organización privada, que desde el inicio funciona con apoyo financiero del gobierno mexicano, hizo algo que nadie más había hecho y lo hizo antes que nadie. “¿Hace 11 años cuál era el conocimiento en México sobre startups y Silicon Valley?”, dice López. “Yo creo que igual sí contribuyó”.

Pero la aceleradora perdió su relevancia y hoy no tiene influencia en la región.

Así lo dicen emprendedores mexicanos en el Valle y ex integrantes del equipo directivo de TechBA entrevistados por Univision Noticias, al igual que otros observadores que prefirieron no dar su nombre. Coinciden en que, aunque hay algunos casos de éxito entre las startups que pasaron por allí, TechBA no logró consolidarse como una impulsora fuerte de compañías de alto impacto.

“Terminaba siendo —dice López— una especie de oficina barata para las empresas”.

Los directivos de TechBA en Silicon Valley y en México afirman que la operación funciona de manera normal, aunque reconocen que sufrió por un cambio en la manera en que el gobierno mexicano asigna fondos para emprendedores y porque ahora tiene competencia de otras aceleradoras privadas. Aseguran que este año traerán unas 20 empresas desde México —el promedio histórico es de 33 por año—, pero que tienen una nueva estrategia que enfocará el trabajo de la oficina de San José en sectores tecnológicos clave.

Saber si TechBA Silicon Valley sigue siendo efectiva es importante porque su organización madre, aunque es privada, recibe fondos del gobierno. Este le da dinero a los emprendedores que buscan un programa de mentoría y consultoría para hacer crecer su empresa y ellos son los que deciden a qué aceleradora le pagarán por ese servicio.

Pionera en el Valle

TechBA nació como un programa privado con fondos públicos. Arrancó con aportes de la secretaría de Economía mexicana, pero es parte de la Fundación México Estados Unidos para la Ciencia (FUMEC), una organización privada.

Su primera oficina fuera de México fue la de Silicon Valley. Cuando Jorge Zavala, su primer director, la abrió en 2005, el concepto de las aceleradoras de negocios era prácticamente desconocido en México. Estas organizaciones reciben a empresas nacientes y las ayudan a refinar su plan de negocios, enfocar su estrategia, hacer contactos con inversionistas y clientes, y todo lo que necesiten para crecer rápido.

Fast forward una década y hoy en México se ve una actividad ferviente de startups, aceleradoras, inversionistas ángeles y fondos de capital de crecimiento: un “ecosistema emprendedor” que aplica muchos de los conceptos de negocios que Silicon Valley ha popularizado en el mundo.

TechBA tuvo un rol importante en llevar a México esta mentalidad de negocios, que busca crear empresas que revolucionan industrias a través de la innovación.

“Un tema caliente”

“Hay muchas actividades que tienen efectos mucho tiempo después de la acción”, dice Zavala, que tras dejar TechBA en 2012 sigue asesorando a emprendedores en San José. “Nos tocó incursionar en algo que ahorita se ha convertido en un tema caliente en México”.

El programa creció mucho. Se extendió a otras sedes donde las empresas mexicanas podían abrir mercados y buscar clientes, asesores e inversionistas: Seattle, Austin, Phoenix y Detroit en Estados Unidos, Montreal y Vancouver en Canadá, Madrid en España. (Este año, abrió en Medellín, Colombia).

“El programa fue pionero en este concepto (de las aceleradoras)”, dice Haru Yamasaki, que hasta mediados de 2015 fue directora del sistema TechBA. Después de que arrancó, destaca, surgieron nuevas opciones para los emprendedores en México, como la organización global Endeavor, la aceleradora Wayra de Telefónica, y muchas más.

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